Netflix aumenta la calidad de audio de sus Streams

El gigante del entretenimiento aplica sus algoritmos de flujo adaptable al sonido.

La escena de apertura de la segunda temporada de Stranger Things de Netflix, una popular serie de terror que atrae a casi todo el mundo que creció en los años 80, sonaría muy bien al oído medio. Un poco fuerte, tal vez, ya que es una cacofonía de sonidos de persecución de coches. Pero poco después de que la segunda temporada fuera lanzada en octubre de 2017, los técnicos de sonido interno de Netflix notaron que en realidad no sonaba muy bien. Hubo un problema con la mezcla, dice Scott Kramer, gerente de tecnología de sonido de Netflix. “Gran parte de ella era blanda”, dice.

Palabras como “blando” y “embadurnado” son las que Kramer y su equipo usan a menudo cuando describen el audio que no es tan nítido como debería ser. Este tipo de observaciones, apenas perceptibles para el oído medio, es lo que llevó a Netflix a pasar los últimos meses trabajando en una solución que hiciera que el audio de toda su programación, tanto de los programas originales como de los contenidos con licencia, sonara mejor.

Hacer esto requería algo más que aumentar la velocidad de bits de sus transmisiones de audio. En lugar de ello, la compañía tomó prestados algunos trucos de su proceso de transmisión de video adaptable, que utiliza el aprendizaje automático para reconocer las condiciones de la red (léase: la fuerza de su conexión a Internet) y ajustar la calidad del video hacia arriba o hacia abajo en función de ello. Los cambios en el audio de Netflix empiezan a llegar a los usuarios hoy en día con el sencillo nombre de “audio de alta calidad”.

La actualización del sonido no se aplicará técnicamente a todo el mundo. Está optimizada para personas con cajas de transmisión, altavoces y barras de sonido que soportan el sonido Dolby 5.1 y Dolby Atmos. Y cuando pedí a los ingenieros de sonido de Netflix que citaran un requisito mínimo de ancho de banda para esta experiencia de audio mejorada, la respuesta fue un poco turbia (¿muy turbia?). No necesitarás actualizar tu paquete de Internet para añadir 10 megabits adicionales por segundo a tu conexión, dice Sean Sharma, uno de los directores de ingeniería de Netflix. En el extremo superior, la nueva tasa de bits de audio requiere aproximadamente medio megabit por segundo de ancho de banda adicional.

Eso es probablemente un dato útil para las personas que monitorean sus velocidades de descarga de Internet muy de cerca, pero el punto de la nueva característica es que se supone que se ajusta automáticamente. Como parte del proceso de ingeniería, Netflix primero estableció una especie de escalera para las velocidades de bits de audio. Esto iba desde la calidad mínima de audio que Netflix normalmente ofrece – 192 Kbps usando un códec de audio Dolby – hasta 640 Kbps, la tasa de bits que los ingenieros pensaron que era la más alta que necesitaban para lograr lo que se conoce como “transparencia perceptiva”. Más allá de 640 Kbps, no había ningún beneficio audible, determinaron.

Sube el volumen

Como parte de una demostración de la calidad de sonido mejorada, Netflix me sentó en una sala de reuniones que llama Full House. Gigantescas imágenes de DJ y Kimmy Gibbler pegadas en las paredes me miraban durante la demostración. Estaba rodeado por al menos 10 altavoces ATC (léase: muy caros), mientras que un gran monitor frente a mí ofrecía una representación visual de la mejora de audio que estaba a punto de experimentar. Un ingeniero de Netflix tocó una simple pista de 20 segundos de aplausos de estudio y alternó entre la pista maestra de estudio casi perfecta, una pista codificada a la antigua tasa de bits de 192 Kbps, y una pista codificada a la nueva tasa de bits óptima de 640 Kbps.

No soy ingeniero de audio ni mucho menos un audiófilo, pero la pista de aplausos transmitida a 640 Kbps sonaba misteriosamente cerca de la pista maestra de estudio y ofrecía una nitidez que la transmisión de 192 Kbps no podía igualar.

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Entonces los ingenieros de Netflix mostraron un ejemplo aún más extremo. Transmitieron la escena de “Cosas extrañas” en la que el personaje Will descubre por primera vez el Upside Down. En ese clip, un insecto zumba en el fondo, un pequeño ruido que añade volumen a la inquietud de la escena. Cuando el audio fue transmitido a 192 Kbps, el insecto estaba silenciado, casi en silencio. En las transmisiones de mayor calidad, era mucho más obvio. Y claro, la demostración altamente controlada que obtuve se hizo con una configuración de audio óptima, pero ese bicho sonaba como si estuviera zumbando justo al lado de mi oído.

Audio activo

Técnicamente hablando, no había nada que impidiera a Netflix desplegar este audio de mayor calidad antes de hoy. Kramer señala que la calidad de sonido del servicio de video streaming era buena antes, “estándar de la industria”, y que estos cambios de audio serán sutiles en algunos casos.

Algunos suscriptores de Netflix podrían estar en desacuerdo con la afirmación de que la calidad del sonido era totalmente buena antes, pero Netflix ha reunido ahora por lo menos un equipo que se dedica a mejorarla. Otra demostración de audio que experimenté incluyó escenas de la película musical de Beyoncé Homecoming, una mezcla de estimulantes secuencias de la actuación y clips entre bastidores que subrayan lo duro que trabaja Beyoncé para ser Beyoncé. Los ingenieros de Netflix bromeaban con que simplemente esperaban a que saliera Homecoming antes de mejorar el audio, lo que parecía una razón tan buena como cualquier otra.

odcmp